El caso de las ratas manipuladas: una segunda moraleja

Del caso de las ratas manipuladas podemos sacar una segunda lección, más sutil que la mera desconfianza ante las lecciones de los “expertos”.

¿Por qué los biólogos habían pasado por alto el factor principal -el cuidado materno- al estudiar el desarrollo del sistema hormonal de las ratas? Porque normalmente ese factor permanece constante y no vemos por eso sus efectos. En la naturaleza todas las madres cuidan a sus crías, pero en el ambiente artificial del laboratorio, con temperatura y humedad controladas, con comida y agua en abundancia y sin predadores, algunas madres se atontan y se vuelven negligentes con sus crías. En realidad, en el laboratorio las madres sufren una relativa privación sensorial, y las crías, una relativa privación de cuidado materno. En esta situación anómala, los chillidos de terror de las crías sacan a las madres de su modorra y despiertan en ellas el comportamiento que sería normal en la naturaleza (así que en este experimento, irónicamente, el “grupo de control”, el cercano al estado natural, eran las crías manipuladas…). La importancia del cuidado materno sólo se desveló cuando una situación artificial provocó diferencias en este factor, que normalmente permanecía constante.

Esta lección es muy general: los factores más importantes en un proceso determinado pueden permanecer invisibles, incluso en los experimentos más cuidadosos, por la sencilla razón de que son constantes en todas las instancias de ese proceso. Es más, precisamente por ser factores esenciales suelen permanecer constantes. Y eso puede llevarnos a dar importancia a cosas secundarias y a descuidar lo importante, de una manera, eso sí, avalada por la ciencia.

Quizá sea bueno aprender la lección con las ratas de laboratorio, en vez de con nuestros hijos.

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