Citas de Knuth

Donald E. Knuth es una leyenda entre los informáticos, pero muchos que no lo somos lo veneramos también por haber creado TeX, el programa gratuito que permite escribir ecuaciones en un PC con una calidad tipográfica profesional. Todo físico o matemático serio usa TeX (normalmente, en versión LaTeX). TeX fue una solución tan perfecta al problema de escribir textos matemáticos que no ha sido desplazado en más de 20 años.

Knuth sigue en activo (hace poco caí por su web, que tiene muchas curiosidades) y acaba de cumplir 70 años. Via La Singularidad Desnuda me he encontrado con este post que, entre otras cosas interesantes, recopila algunas citas suyas. Hay dos que no podían dejar de llamarme la atención (la traducción es mía):

[Sobre la física y su divulgación] Hace algunos años, abrí por casualidad el famoso libro de Paul Dirac sobre Mecánica Cuántica, y me sorprendió encontrar no sólo que Dirac era un escritor extraordinariamente bueno, sino que su libro no era totalmente imposible de entender. La mayor sorpresa, sin embargo –fue realmente un shock- fue aprender que las cosas de las que habla en ese libro son totalmente diferentes de todo lo que había leído en Scientific American o en cualquier otra exposición divulgativa del tema. Parece ser que cuando los físicos hablan entre sí, hablan de transformaciones lineales de espacios de Hilbert generalizados sobre los números complejos; las cantidades observables son los autovalores y las autofunciones de los operadores lineales hermíticos. Pero cuando los físicos hablan para el público general, no se atreven a mencionar tales cosas esotéricas, así que hablan de partículas, y espines, y cosas así, que no llegan a ser ni la mitad de la historia. No me extraña que nunca fuera capaz de entender realmente esos artículos de divulgación.

[Sobre el libre albedrío y el problema del mal] Puedo diseñar un programa que nunca “se cuelgue” si no le doy ninguna opción al usuario. Y si le permito elegir sólo entre un pequeño número de opciones, limitadas a un menú, puedo estar seguro de que nada anómalo ocurrirá, porque cada opción puede ser prevista por anticipado y sus efectos pueden ser verificados. Pero si doy al usuario la posibilidad de escribir programas que se combinen con mi propio programa, puede armarse una de mil demonios.

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9 respuestas a Citas de Knuth

  1. loiayirga dijo:

    La versión Latex, por el nombre, promete ser muy interesante. 🙂

  2. Joaquín dijo:

    Esta frase de Knuth también es buena: “¡Una fórmula matemática no debería ser nunca propiedad de nadie! Las matemáticas pertenecen a Dios.” Entre los matemáticos hay una corriente muy importante de platonismo (desde Gödel a Roger Penrose).

  3. Isenez dijo:

    La cita de Knuth que Joaquín menciona resume perfectamente la esencia del software libre.

    En efecto, dado que las computadoras sólo tratan con números, todo programa al fin y al cabo es una expresión matemática. Al introducirse un dato, sea del tipo que sea, mediante un dispositivo de entrada, la computadora, al ejecutar un determinado programa, devuelve un dato de salida, o lo que es lo mismo, otro número. El programa ejecutado se puede visualizar como una función que, dado un dato de entrada, devuelve un dato de salida.

    En consecuencia, esta cita de Knuth da pié por sí misma del porqué de la disponibilidad del código fuente de todo lo que corre sobre la máquina.

    Saludos.

  4. Joaquín dijo:

    No llevaría yo tan lejos las consecuencias que extrae Isenez de esa frase de Knuth.

    Por la misma regla de tres, la última novela de Pérez Reverte también debería ser de reproducción libre, porque utiliza códigos comunes (el de las letras del alfabeto, el de las reglas de la gramática, y el de las palabras del diccionario). Pérez Reverte no “inventa” nada, sino que realiza con su esfuerzo nuevas permutaciones de signos ya conocidos. De hecho, en algún lugar del cielo platónico deben existir todas las novelas escritas o por escribir de Pérez Reverte y sus mutaciones (incluídas erratas). Algo así como la “Biblioteca de Babel” de Borges.

    Un programa informático utiliza sistemas de signos y sintaxis ya conocidos. En el cielo platónico ese programa, y sus posibles variantes, ya existe. El fundamento de protegerlo comercialmente mediante un copyright es premiar el esfuerzo intelectual (y físico) del programador.

    ¿Estáis de acuerdo?

  5. pseudopodo dijo:

    Estoy de acuerdo con Joaquín. Es verdad que uno podría conceptuar el programa como una fórmula, en el sentido de que da un output para cada input. Pero lo que se paga en un programa es la realización física (para un sistema operativo determinado) de esa fórmula platónica…

  6. Javier dijo:

    Tratando con informáticos descubrí para mi sorpresa de que no todos comparten la adoración por Knuth. Para muchos es muy teórico. Los matemáticos y físicos reconvertidos a informáticos (en España son legión) suelen tenerlo en los altares. Los “verdaderos” informáticos, menos.

    La verdad es que nunca he sido capaz de apreciar esos tochos de “Algorítmica” de Knuth, pero TeX es un invento muy notable. [Creo que la escuela oficialista de Knuth no ve con tan buenos ojos la evolución hacia LaTeX.] Personalmente, creo que cuando los informáticos de primera se ponen a filosofar resultan siempre penosamente gurús. Casi sin excepción. Lamento no compartir toda esta admiración por los visionarios del software libre y toda esa matraca. Nunca se sabe qué hay detrás: ideología marxista, nihilismo zen, postmodernismo trasnochado o todo ello junto. Tengo escalofríos sólo de escribirlo.

    WordPress/blogger y amigos deberían poner un traductor de fórmulas TeX para poder escribir $$ \int_a^\infty f(t) dt $$ y quedarnos tan anchos de lo listos que somos. Por cierto. Hace unos años un chaval joven alemán (mirad qué cara de geek echa en su web http://www.tcs.uni-luebeck.de/mitarbeiter/tantau/) hizo Beamer, que para mi es el mejor sistema de presentaciones (tipo power point) basado en TeX. Esto es para sentirse uno menos listo.

  7. pseudopodo dijo:

    Bueno, bien pensado alguien que es feliz al descubrir que la MQ trata de los autovalores de los operadores hermíticos seguro que les va a parecer muy teórico a los informáticos “verdaderos” (supongo que es a estos a los que te refieres con “informáticos de primera” que filosofan como gurús)…

    Yo creo que era ayer mismo cuando se me ocurrió que los informáticos son una especie rara. Ha surgido una profesión con su cultura y sus peculiaridades en una generación, aparentemente de la nada. A los informáticos les gustan los chismes pero no la mecánica ni la física, y a la mayoría ni siquiera las matemáticas. ¿A qué se dedicaban los informáticos (es decir, los que ahora estudian informática) antes de que existieran los ordenadores?¿Eran peritos industriales, fontaneros, empleados de banca? En fin, cosas que piensa uno a veces.

    Otra cosa: WordPress ya tiene traductor de latex: \int_a^\infty f(t) dt y tu formulita sale preciosa (¡glup! ¡y hasta en los comentarios!¡lo acabo de descubrir!)
    (ah, y el alemán… en fin, ya se sabe que los alemanes no son célebres por su elegancia, no)

  8. Javier dijo:

    Genial. Me encantan las matrices

    \left[ \begin{array}{cc} a_{11} & a_{12} \\ a_{21} & a_{22} \end{array}\right]

    God Save Knuth. Me acabo de abrir mi (b)log para mis cursos de doctorado. Mola.

  9. JuanPablo dijo:

    poné un link, Javier!

    pseudopodo: eran empleados de banco (cajeros, atención al público, archivadores, …) y tenedores de libros (¿quién lleva hoy un libro Mayor, Inventarios, Compras,…?). Fijate que en un mundo donde el empleo de oficinista crece, y se multiplican los grados y jerarquías (¿qué hace el CEO de una funeraria?!), los bancarios se reducen cada vez más, reemplazados por cajeros automáticos y software que hace todo lo que ellos hacían…, y en las empresas el trabajo de contaduría se hace automáticamente al facturar (antes, la calculadora sólo daba los totales a cobrar que había que poner en una factura, ahora la computadora la imprime y a la vez archiva la info). No les quedó otra que evolucionar en esa dirección (por algo los primeros programas comerciales fueron todos para hacer ese tipo de tareas), y les quedó como filosofía esa inmediatez y la efimeridad de lo que hacen.

    [no me consta que exista “efimeridad”, pero “insignificancia” no es del todo correcta]

    Por algo lospadres de la informática vinieron de otras áreas, con visiones más abstractas y generales (von Neumann, Turing, Dijkstra, Knuth,…)

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